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Edición 381

 38122

CIENCIA Y TECNOLOG√ćA

El se√Īor menos anillos

Dr. Hernán Edrian Chavarría Aguilar

Aunque no tenga nada que ver con Saurón o la épica saga de Tolkien, finalmente se ha zanjado la cuestión: Saturno no siempre ha tenido sus adornos.

DE LOS ANILLOS: Un nuevo análisis de los datos científicos de los sobrevuelos ultra cercanos a Saturno de la nave espacial Cassini en 2017, sugieren que, desde la perspectiva terrestre, los icónicos anillos del planeta tal vez se formaron en la era de los dinosaurios.

Los hallazgos, publicados el 17 de enero del 2019 en la revista Journal Science revisada por pares, apoya la hip√≥tesis de que los anillos son estructuras que se formaron en la historia tard√≠a del sexto planeta. Derivado de investigaciones recientes, ha sido ya reportado que los famosos anillos desaparecer√°n en algo menos de 300 millones de a√Īos; el nuevo estudio asegura que el trans-marciano planeta permaneci√≥ la mayor parte de sus 4,500 millones de a√Īos de existencia sin anillos, convirti√©ndolos en algo joven adosado mucho despu√©s.

SONDA JUPITERINA:La misi√≥n de la nave Cassini de la NASA finaliz√≥ en septiembre del 2017, cuando ya ten√≠a poco combustible fue lanzada a su destrucci√≥n en la atm√≥sfera de hidr√≥geno y helio de Saturno para proteger de contaminaci√≥n accidental las lunas, una de sus √ļltimas acciones fue la de pasar entre el planeta y sus anillos, dej√°ndose jalar por ellos, actuando en esencia como una sonda de gravedad. Las mediciones acuciosas de su trayectoria final permitieron a los cient√≠ficos hacer el primer estimado preciso de la masa de los anillos, midiendo en base a la fuerza de su tracci√≥n gravitacional. Una vez que los cient√≠ficos supieron que tanta gravedad jalaba a Cassini, causando que acelerara ‚ÄĒuna fracci√≥n de mil√≠metro por segundo‚Äď, pudieron determinar la masa tanto del planeta como de los anillos.

CORTA EDAD:Luciano Iess, miembro del equipo Cassini de radio ciencia, autor principal del estudio declar√≥: ‚ÄúS√≥lo llegando tan cerca de Saturno en las √≥rbitas finales de Cassini pudimos reunir las mediciones para hacer los nuevos descubrimientos‚ÄĚ.

Su estimado ‚ÄĒalrededor 40% de la masa de la luna Saturnina Mimas, que de suyo es 2,000 veces m√°s peque√Īa que la luna de la Tierra‚Äď, les indic√≥ que los anillos son relativamente recientes habi√©ndose originado hace menos de 100 millones de a√Īos, quiz√° tan poco como 10 millones de a√Īos. Si acaso fue un evento muy luminoso, es muy probable que alg√ļn desvelado dinosaurio lo haya contemplado en el cielo nocturno.

De acuerdo con una declaraci√≥n de la Universidad de California Berkeley acerca de los hallazgos: ‚ÄúSu corta edad [de los anillos] zanja un viejo argumento entre los cient√≠ficos planetarios‚ÄĚ.

ESCOMBROS:Algunos pensaban que los anillos se hab√≠an formado junto con el planeta hace 4,500 millones de a√Īos a partir de restos helados que permanecieron en √≥rbita tras la formaci√≥n del sistema solar, otros pensaban que los anillos eran muy j√≥venes, que se formaron por que en alg√ļn momento Saturno captur√≥ un objeto del cintur√≥n de Kuiper o un cometa, reduci√©ndolo de modo gradual a escombros orbitales, o bien porque alg√ļn evento destruy√≥ una generaci√≥n previa de lunas de hielo. Con el mejor c√°lculo de la masa de los anillos, los cient√≠ficos pudieron hacer un mejor estimado de su edad, fortaleciendo la segunda teor√≠a, as√≠ como la conexi√≥n que los cient√≠ficos hab√≠an hecho antes entre la masa de los anillos y su edad: Menor masa apunta a menor edad, esto sin tomar en cuenta que los anillos son brillantes y casi por completo hechos de hielo, y de ser muy antiguos habr√≠an sido contaminados y oscurecidos por polvo y restos espaciales.

Dados los tiempos mencionados, ning√ļn ser humano vio jam√°s al se√Īor (planeta J√ļpiter) sin sus anillos y es poco probable ‚ÄĒpor nuestras tendencias autodestructivas‚ÄĒ, que en un futuro lejano alguno lo vea as√≠‚Ķ pel√≥n.



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